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      Bienvenue dans le monde du récif corallien!

 

Les coraux sont des invertébrés, des cnidaires, qui comprennent les coraux durs, les mous, les plumes de mer, les gorgones, les hydroïdes, les anémones de mer. Ils partagent des structures semblables : une bouche centrale, des tentacules; les cnidaires possèdent aussi de nématocystes (organes urticants), qui leur permettent de capturer leurs proies.

Taxonomie

Les cnidaires sont des animaux solitaires ou coloniaux, benthiques ou pélagiques. Ils sont représentés dans toutes les mers du globe, ils sont apparus très tôt il y a -700 millions d’années.
Les cnidaires font partie du règne animal, il y a 4 classes de cnidaires :

  • Schyphozoaires
  • Cubozoaires
  • Hydrozoaires
  • Anthozoaires

Les Anthozoaires sont la classe de coraux la plus représentés sur le récif corallien. Il y a 2 sous classes :

  • Octocoralliaires
  • Hexacoralliaires

Sous classe des Octocorallières

  • ordre des Protalconaires
  • ordre des Stolonifères
  • ordre des Telestidés
  • ordre des Gastétraxonidés
  • ordre des Alcyonidés
  • ordre des Helioponidés
  • ordre des Pennatulidés

Sous classe des Hexacoralliares

  • ordre des Actinaires
  • ordre des Corailimorphaires
  • ordre des Sclénactinaires
  • ordre des Zoanthiniaires
  • ordre des Ptychodactiaires
  • ordre des Antipathaires
  • ordre des Cérianthaires

La vie en colonnie

L'unité de bases des coraux est le polype, il forme des colonies au fil du temps allant jusqu'a des milliers voir des millions d'individus reliés les uns aux autres par du tissu vivant, ils peuvent atteindre des tailles immenses et vivre très longtemps.

Il existe une multitude de formes et de tailles différentes, mais la structure reste la même.

Dendronephtya

Les polypes se développent sur un substratum dur et rigide ou bien caoutchouteux. Les coraux durs forment des récifs les plus connus, ils bâtissent des squelettes calcaires sous le tissu vivant. Les coraux mous sécrètent des structures cristallines calcaires: les sclérites logées dans la matrice gélatineuse molle.

Construction calcaire

Les récifs coralliens n'existeraient pas si les polypes n'avaient pas la faculté de sécréter du carbonate de calcium. Autour des coraux l'eau de mer est très riche en carbonate de calcium dissous qui est conservé sous forme de cristaux microscopiques semblables à des aiguilles, sous et autour du polype (matrice chitineuse). Les polypes soulèvent le squelette à mesure qu'ils étirent leurs tentacules pour se nourrir durant la nuit, les cristaux de carbonate de calcium forment alors des crêtes. Le jour venu, quand les polypes se rétractent et se reposent sur leur nouvelle structure, les sillons entre les crêtes se remplissent encore de carbonate de calcium et le squelette devient plus lisse. C'est le calcaire qui donne cette blancheur aux coraux.

corail laitue

Chaque espèce de corail bâtit son squelette à sa manière, d'où l'extraordinaire variété de formes chez les coraux durs. L'éventail est large, et, pour compliquer la chose, la même espèce croît de façon différente selon les conditions environnantes : vagues, courants marins, lumière et lutte pour l'espace vital sur le récif.

La symbiose

 

Nul corail dur ne pourrait bâtir son squelette rocheux à cette allure sans une aide extérieure. La clé de la formation des récifs réside dans leur collaboration (symbiose) avec des millions d'algues unicellulaires : les zooxanthelles.

Les zooxanthelles vivent dans l'endoderme donc dans la cavité gastrique et c'est au niveau de l'ectoderme que sont sécrétés la matrice chitineuse et le squelette calcaire du corail. Comme les plantes, les zooxanthelles produisent, par photosynthèse, des sucres simples et de l'oxygène qui sont utilisés par les coraux, et permettent la production du carbonate de calcium (voir schéma), en contre partie le corail fournit du dioxyde de carbone aux zooxanthelles.Les pigments des zooxanthelles sont à l'origine de la couleur des coraux.

Au fur et à mesure que le squelette calcaire croît, le corail augmente en épaisseur.Dans les récifs la production primaire est directement intégrée dans les coraux.

 

Quelques coraux

Alcyonaires et stolonifères

Coraux aux gros polypes

Les anémones

Coraux aux petits polypes

Corallimorphaires et zoanthaires

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